Una guía para entender los gráficos del Cambio Climático

Navegando las emisiones globales de gases de efecto invernadero de Climate Watch Data

Por Juan I. Arroyo

¿Cuál es la principal causa de cambio climático? ¿Es la agricultura? ¿Es la energía? ¿Qué países son los principales responsables? ¿En cuánto contribuye cada sector económico a la acumulación total de gases de efecto invernadero? ¿Cuál es el principal gas que contribuye al cambio climático? ¿Es el dióxido de carbono o el metano?

Es muy probable que hayas escuchado distintas respuestas. La idea de esta publicación es que puedas responder esas preguntas por tu cuenta, sin necesidad de creer lo que leas en algún otro lado. Para eso, vamos a navegar un poco por Climate Watch Data.

Esta plataforma tiene una interfaz gráfica que permite descomponer las emisiones totales de gases de efecto invernadero según distintos criterios: por región, por sector económico y por tipo de gas.

Te propongo que abras la plataforma en otra pestaña y vayas usándola conmigo mientras leas la publicación. Metete acá: https://www.climatewatchdata.org/ghg-emissions

Lo primero que vemos al abrir la plataforma es el siguiente gráfico:

Lo primero que hay que hacer cuando vemos un gráfico es ver qué hay en los ejes.

Eje vertical: vemos las emisiones de Gases de Efecto Invernadero (GEI) emitidas por el humano, medidas en CO2e (Dióxido de Carbono equivalente). Más adelante te explico qué significa esto. Por el momento, sólo pensá que es nuestro impacto total al calentamiento global debido a emisiones de GEI.

Eje horizontal: tenemos una serie de tiempo anual, desde 1990 hasta 2016.

Entonces, el gráfico nos muestra las emisiones anuales de GEI durante un período de 26 años.

1) ¿Quién emite? ¿Cuánto?

Empecemos analizando qué países son los principales responsables en la actualidad.

Vemos que hay diez países seleccionados por defecto, cada uno con un color diferente. Estos son los principales emisores. El resto de los países quedan agrupados todos juntos en “Otros”. Podemos agregar algún otro país con el botón +. 

Podemos observar que en el 2016 China es el principal emisor, Estados Unidos el segundo e India el tercero. Sin embargo, esto no fue siempre así. China superó a EEUU recién después del 2004. Es importante tener en cuenta que acá no estamos mirando el acumulado histórico, sino la contribución anual.

Veamos qué otras cosas nos muestra este gráfico ¿Cuál es la cantidad de GEI que emite cada país? Para ver eso, movemos el mouse por encima de las barras y automáticamente aparece el valor.

Recordemos que el total de GEI lo medimos en Gt CO2e. Esperame un poquito que ya te explico qué significa, ahora concentrémonos en las proporciones y en los rankings.

En 1990, EEUU 5,7 Gt CO2e y China 2,9. Para 2016, en cambio, China pasó a 12 Gt CO2e y EEUU se mantuvo casi igual, en 5,8. O sea, al inicio del gráfico, China emitía la mitad que EEUU. Ahora, el doble.

¿Cuánto aumentó la emisión de GEI mundial durante el período? Vamos a hacer algunos números aproximados y rápidos. Para responder esta pregunta, el gráfico de barras no es el más útil. Arriba a la derecha tenemos un parámetro que dice “Chart Type”. Vamos a cambiar a un gráfico de área acumulada.

https://www.climatewatchdata.org/embed/ghg-emissions?chartType=area&source=71

Bajo este tipo de gráfico podemos ver el total de cada país pero apilado uno arriba del otro, de forma que entre todos suman el acumulado global. Vemos que para el 2016, el mundo estaba emitiendo 49 Gt CO2e, mientras que en 1990 emitía 35 Gt ¿Cuánto aumentó? (49-35)/35*100 = 40% de aumento en 26 años.

Podemos ver también que entre los principales 10 países generan 30 Gt en total, es decir: (30/49)*100 = 60% del total. Sólo entre EEUU y China aportan un tercio del total, China con ~25% y EEUU con 12%.

Si no nos interesa la cantidad total de Gt y sólo queremos ver el porcentaje de contribución de cada país al total sin hacer cuentas, podemos usar el gráfico de área acumulada al 100%.

Bajo este gráfico, el eje vertical ya no es un número, sino un porcentaje. El valor máximo es el 100%. Notar que bajo un gráfico de porcentaje acumulado NO podemos saber en cuánto cambia la emisión total de GEI año a año, ya que siempre vemos el 100%. Es decir, no sabemos si en 1990 emitíamos 35 Gt y en el 2016 49 Gt. Sólo sabemos cuánto % aporta cada país al total.

Es muy importante saber qué tipo de gráfico usamos según la pregunta que nos hacemos.

Bajo este análisis, hasta ahora, podríamos afirmar que el principal responsable en la actualidad es China y el segundo EEUU.

Ahora bien, en China viven casi 1.400 millones de habitantes, mientras que en EEUU viven 320 millones. Es lógico que cuanto más grande sea un país, más emisiones totales genere. Una China son más de cuatro Estados Unidos. Sin embargo, no emite cuatro veces más. Recordemos que el aporte de todos los chinos al total es de casi un 25%, mientras que entre todos los estadounidenses llegan al 12% (es decir, la mitad).

Si cada chino aportara lo mismo que cada norteamericano, entre todos aportarían cuatro veces más al total que EEUU. Esto quiere decir que cada chino aporta la mitad que cada estadounidense. Para ver esto, lo que podemos hacer es analizar la emisión de GEI promedio por cada habitante. Para eso, dividimos las emisiones totales del país por la población. El resultado nos da las emisiones per capita.

Podemos verlo cambiando la agrupación de datos de Climate Watch Data. Notemos que arriba a la derecha, al lado del tipo de gráfico, tenemos un parámetro que dice Show data by. Este es el parámetro que nos permite desagregar el total de GEI por región, por tipo de gas o por sector económico. Hasta el momento estábamos viendo el total de gases por región. Si queremos ver las emisiones promedio per capita por región, seleccionamos la opción Regions-Per Capita.

https://www.climatewatchdata.org/embed/ghg-emissions?breakBy=regions-PER_CAPITA&chartType=line&source=71

Notemos que la única forma de ver los datos por región per cápita es con un gráfico de líneas (los otros dos no tendrían sentido). Por lo tanto, modificamos Chart type -> Line chart.

¡WOW! El ranking de países cambia completamente. Ahora Canadá pasó al primer puesto, seguido por EEUU y Rusia. China e India quedaron en el fondo. 

¿Qué quiere decir esto?

Que cada norteamericano contribuye al cambio climático mucho más que cada chino y que cada indio. Específicamente, en 2016 cada estadounidense emitía 18 toneladas de CO2e al año (unos 50 kilos al día), poco más del doble que un chino, como habíamos dicho antes de ver este nuevo gráfico.

Notemos que siguen apareciendo los mismos 10 países que antes. Es decir que no necesariamente estemos viendo los de mayor emisiones por habitante. Por ejemplo, si agregamos a Kuwait o a Australia vemos cómo ambos ocupan el top 3 del ranking. Sin embargo, como su población es chica, no son tan relevantes en el total.

¿Y cuánto emitimos los argentinos en promedio?

Agreguemos Argentina y veamos: 11 toneladas de CO2e. 11 toneladas son 11.000 kilos. Es decir, casi 1000 kilos por mes (916 kg). O sea que si sos un habitante argentino promedio, estás tirando 30 kilos de CO2e al aire por día con tu estilo de vida actual (alimentación, transporte, consumo de electricidad, calefacción, consumo de bienes y servicios y demás). Si no te querés sentir tan mal, pensá que un canadiense tira el doble…

2) ¿Qué emitimos?

¿Qué gases emitimos? ¿En qué proporción cada uno? ¿Emitimos más metano o dióxido de carbono? ¿Da lo mismo?

El dióxido de carbono no es el único GEI que contribuye al cambio climático. Hay otra variedad de gases, entre los que se incluyen el metano, el óxido de nitrógeno y otro grupo minoritario como los gases F.

Empecemos cambiando el parámetro de desagregación (Show data by) a Gases. Usemos el gráfico de área apilada:

https://www.climatewatchdata.org/ghg-emissions?breakBy=gas&chartType=area&gases=246&regions=WORLD&source=71

Vemos, nuevamente, que en el 2016 emitimos un total de 49 Gt, de los cuales 37 Gt corresponden a CO2 y 8,6 Gt al metano (CH4). O sea, podríamos decir que el 75% de los GEI que emitimos los humanos es Dióxido de Carbono…

Sin embargo, posiblemente hayas escuchado que una molécula de metano tiene un impacto 28 veces mayor que una de dióxido de carbono. Esto lleva a muchos al siguiente razonamiento: 

  • Ok, si emitimos 4 Gt de metano, puedo multiplicar 4 Gt por 28 = 112 Gt -. Ok, no te apresures.

Prestá atención al eje vertical. Fijate que no estamos midiendo toneladas. Es decir, no estamos midiendo cuántas toneladas de cada gas emitimos, sino que estamos viendo cuantas toneladas de CO2e aporta cada gas.

¿Qué quiere decir esto? Sí, ¡llegó la hora de aclarar esto! ¡Qué emoción! Hablando en serio, es importante entender qué significa esto porque sino podemos caer en graves errores.

Estamos emitiendo 4 Gt CO2e de metano, que no es lo mismo que 4 Gt de metano. Ese CO2e es una medida que ya iguala el impacto de cada gas y nos permite compararlos entre sí.

Como dijimos recién, los gases varían en su contribución relativa al calentamiento global. Por ejemplo, una tonelada de metano no tiene el mismo impacto que una tonelada de dióxido de carbono.

Para poder comparar su efecto, necesitamos convertirlos a una unidad equivalente: CO2e.

CO2e NO ES LO MISMO QUE CO2. CO2 es sólo dióxido de carbono. CO2e es dióxido de carbono equivalente. CO2e incluye a todos los gases y los agrupa bajo una medida que iguala su impacto potencial al calentamiento global.

Es decir, si medimos todo en CO2e ya estamos teniendo en cuenta cuánto impacta cada gas al calentamiento global. No tenemos que hacer ninguna cuenta más, ya está hecha. No tenemos que multiplicar nada por 28. 

Podemos entonces corregir lo que dije más arriba: el 75% de lo que emitimos no es CO2. El 75% de nuestro impacto al calentamiento global es ocasionado por las emisiones de CO2.

Cuando medimos en CO2e, entonces, no estamos midiendo la cantidad de toneladas que emitimos, sino que en realidad estamos midiendo el impacto al calentamiento global que generamos. Esta es la forma correcta de interpretar estos gráficos.

No veo necesario explicar cómo hacer la conversión. Para quienes les interese esta parte matemática, pueden visitar el artículo muy completo de Our World In Data.

3) ¿De dónde vienen los gases? ¿Cuáles son las fuentes? ¿Cuál es la principal causa? ¿La agricultura o la energía?

Esta es mi parte preferida porque acá es donde más confusiones hay. Sobre esto intento aclarar el panorama en la Parte I del Cuento del Clima.

Vamos a cambiar la agrupación de datos. Cambiemos “Gases” por “Sectores” (By sector):

https://www.climatewatchdata.org/embed/ghg-emissions?breakBy=sector&chartType=percentage&gases=246&regions=WORLD&source=71

El 73% de nuestro impacto al calentamiento global (en el 2016) viene por la forma en la que generamos y utilizamos energía. Recordemos que en el eje vertical estamos midiendo CO2e y esto debemos interpretarlo como el impacto al calentamiento global, en este caso, de cada sector económico.

“Cerca del 70% de las emisiones antropogénicas (causadas por el humano) de gases (la mayoría del CO2 y parte del metano) viene de la energía usada para generar electricidad, hacer edificios usables, mover todos los sistemas de transporte y suplir toda la energía que la industria necesita. El resto de los gases viene principalmente de la agricultura (el uso de fertilizantes es la principal fuente de N2O), cambios en los patrones de uso de la tierra debido a la búsqueda de mayores rendimientos de cultivos, y deforestación para utilizar nuevas tierras para cultivar u otros usos” (Richter, 2010).

Sobre este tópico profundizo en la parte I de mi Cuento del Clima.

¿Qué gas emite cada sector? Es decir, ¿cómo impacta? En la barra superior de parámetros, podemos cambiar el que dice “Gases”. Vemos que hasta ahora estábamos con “All GHG” (todos los GEI). Vamos a destildar esta opción y elegir CO2 (Dióxido de carbono).

Vemos que casi todo el impacto de CO2 proviene de la energía. Ahora seleccionemos CH4 (metano) y quitemos CO2:

https://www.climatewatchdata.org/embed/ghg-emissions?breakBy=sector&chartType=percentage&gases=248&regions=WORLD&source=71

Vemos que la contribución de cada sector a la emisión de gases metano es mucho más equilibrada, también repartida entre energía y agricultura.

Ahora bien, ¿qué significa “Energía”? Dicho así nomás, parece algo muy amplio. Vamos a desagregarla un poco para entender qué hay adentro.

Modifiquemos dos parámetros de la barra superior. 1) Gases: All GHG. 2) Ahora vamos a modificar un parámetro que hasta el momento no habíamos tocado. El que dice Sectors/subsectors. Fijate que hasta ahora estuvimos siempre en “Total including LUFC”. Esto quiere decir: todos los sectores incluyendo Cambio de Uso en la Tierra y uso de Bosques (Land Use and Forest Change).

Ese lo quitamos. Vemos que “Energía” puede expandirse en 6 subsectores más. Si seleccionamos podemos ver el aporte de cada uno de ellos a ese 74% que aportaba la energía al total.

https://www.climatewatchdata.org/embed/ghg-emissions?breakBy=sector&chartType=percentage&gases=246&regions=WORLD&sectors=853%2C850%2C855%2C851%2C854%2C852&source=71

¿Qué quiere decir esto? Que si bien cada sector económico aporta su porción al problema, la causa es la misma: la forma en la que se produce y utiliza la energía. Para que el transporte funcione se necesita petróleo. Para la calefacción de hogares y edificios, usamos gas. Para generar electricidad, usamos carbón, gas y otras fuentes.

Generar electricidad contribuye casi a la mitad (45%) del impacto de la energía al problema. Es muy usual que escuchemos confusiones entre electricidad y energía. Sobre esto escribo en mi publicación: “El ejemplo NO es Dinamarca”.

Bueno, creo que con este panorama ya tenés las herramientas necesarias para investigar esta herramienta por tu cuenta y entender qué quiere decir cada gráfico.

Te recomiendo que te pongas a analizar distintos países. Hasta acá, siempre mantuvimos la misma selección de países que nos propuso la plataforma al principio. Podríamos analizar cómo es el aporte de cada sector para distintas regiones.

Tené mucho cuidado al hacer comparaciones entre países o análisis para un país en particular. Las razones por las cuales cada país contribuye al cambio climático son muy distintas, ya sea debido a su grado de desarrollo, su matriz energética, su tamaño económico, territorial y poblacional o bien características climáticas. Además, hay que tener en cuenta al menos dos factores más:

Comercio internacional e intercambio ecológico desigual

China genera emisiones porque es la fábrica del mundo. Ellos producen lo que el resto del mundo compra. ¿Quién tiene la culpa? ¿Ellos o el resto del mundo? Lo mismo pasa con los países agroexportadores como Argentina. Las emisiones generadas por una vaca se nos asignan a nosotros, no al alemán que compra el corte de carne en el supermercado. Esto es lo que se llama intercambio ecológico desigual. Hay una forma de corregir esto y es ajustando las emisiones en base al comercio. En vez de calcular las emisiones por producir algo en el territorio, se calculan las emisiones en base a lo consumido dentro del territorio. De esta manera, tendremos países ‘importadores netos’ de CO2 y otros que serán ‘exportadores’. Para quien le interese profundizar, recomiendo muchísimo este artículo muy completo de Our World In Data (mi sitio preferido en la faz de la tierra).

Responsabilidad histórica y actual. Emisiones acumuladas e históricas

Una vez emitidos, los GEI se acumulan en la atmósfera (y en otros lugares, para esto lean las publicaciones de Nadia). En este análisis sólo hablamos de emisiones anuales, pero no vimos cómo cada país contribuyó a la acumulación de GEI. Esto es importante porque en las negociaciones internacionales no sólo se debate cuánto aporta cada país sino cuánto aportó a lo largo de su historia para que esto hoy sea un problema. Nuevamente, el artículo de Our World in Data también analiza esto.

Si te interesa, te compartimos el Cuento del Clima, donde hacemos un recorrido por las principales explicaciones del problema en forma de cuento. Si te interesa concentrarte en Argentina, podés leer el Inventario Nacional de Gases de Efecto Invernadero y tener abierto Climate Watch Data en otra ventana para ir mirando. Espero que te esto te haya sido de ayuda. Podés escribirnos o dejar un comentario abajo por cualquier consulta.

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